Autismo e cervello

Sono in corso ricerche approfondite per indagare sull’esatta natura del funzionamento del cervello in una persona con autismo. Si apprende molto, ma c’è ancora molto da imparare in futuro. Ciò che è noto ora è che sembrano esserci differenze nel funzionamento cerebrale di persone con autismo. Con i progressi nella nuero-imaging è ora possibile osservare il cervello eseguendo un’autopsia. Ciò rende possibile studiare come funziona il cervello mentre funziona. Questi metodi di imaging (scansioni TC, risonanza magnetica e scansioni PET e altri) hanno dimostrato che sembra esserci un numero di strutture cerebrali associate all’autismo e ai disturbi dello spettro autistico.

Questi includono il cervelletto, la corteccia cerebrale, il sistema limbico, il corpo calloso, i gangli della base e il tronco cerebrale. Queste strutture sono responsabili della cognizione, del movimento, della regolazione emotiva e della coordinazione, nonché della ricezione sensoriale. Altri studi stanno esaminando il ruolo dei neurotrasmettitori come la dopamina, la serotonina e l’epinefrina. Sembra esserci un fattore genetico coinvolto in alcune di queste disfunzioni cerebrali e alcune ricerche indicano che una insolita crescita del cervello può aver luogo nei primi tre mesi di vita, è un fattore genetico e che risulta nell’autismo che compare nella prima infanzia.

Ciò che viene appreso trasforma le altre teorie, come quella di Bettelheim, a testa in giù. L’autismo non è colpa di nessuno. Si tratta di un disturbo del neurosviluppo che interessa più ragazzi che ragazze (4: 1), che si verificano in circa il 3-6% della popolazione. Questo rende l’autismo meno comune delle disabilità dell’apprendimento generale, ma comune rispetto alla paralisi cerebrale, alla compromissione dell’udito e alla disabilità visiva. Traducendo queste statistiche in qualcosa di più comprensibile si può dire che circa 1 su 500 a 1 su 150 persone nascerà con l’autismo. Le implicazioni per queste cifre sono allarmanti perché significa che praticamente tutte le scuole del paese hanno un bambino nello spettro e che la stragrande maggioranza di questi bambini non è stata diagnosticata e sono percepiti in modo peggiorativo dai loro insegnanti, a volte apparentemente dispari o ostinato e talvolta pigro o incapace di imparare.

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